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La foto del giorno: i pilastri di luce. In Redazione Mario Giuliacci

I pilastri di luce sono un fenomeno ottico sotto forma di una striscia verticale di luce che sembra estendersi sopra o sotto una fonte di luce.

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L’effetto è creato dalla riflessione della luce da parte di numerosi minuscoli cristalli di ghiaccio sospesi nell’atmosfera o presenti all’interno delle nubi. La luce può venire dal sole (di solito quando è vicino o addirittura sotto l’orizzonte) nel qual caso il fenomeno è chiamato un pilastro sole o pilastro solare (sun pillar).

Può venire anche dalla interazione con la luce lunare o da fonti terrestri, quali lampioni o fari delle auto. I cristalli responsabili delle colonne luminose sono di solito costituiti da cristalli di ghiaccio piatti, a base esagonale, e che nel cadere verso il basso, per attrito con l’aria, tendono ad orientarsi quasi tutti più o meno orizzontalmente.

L’insieme della loro superfici piana orizzontale si comporta come uno specchio gigante, che riflette la sorgente di luce verso l’alto se la sorgente luminosa è il sole o la luna oppure verso il basso, come nella immagine qui raffigurata, se la sorgente luminosa sono le luci notturne delle auto o delle città.

Poiché i cristalli sono disturbati dalla turbolenza dei venti, in realtà l’angolo delle superfici discosta alcuni gradi random dall’orientamento orizzontale, facendo sì che riflessione (cioè la luce pilastro) si allunga verso il basso, fin dove cadono i cristalli assumendo la forma di una colonna luminosa.

Con temperature molto fredde i cristalli di ghiaccio possono essere quelli della neve sollevata dal vento e il corrispondente fenomeno luminoso viene chiamato polvere di diamante.

Fotografo: Timmy Joe Elzinga.

Immagine pubblicata da epod.usra.edu

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